La famille Conroy : une famille « électrifiante »

, par Instantanés

Famille de marchands, d’hôteliers et d’inventeurs, la famille Conroy a certainement laissé sa marque dans la région de l’Outaouais. L’histoire débute en 1830 avec l’arrivée de Robert Conroy à Aylmer, aujourd’hui la ville de Gatineau.

Robert Conroy, [1863 ?]. BAnQ Gatineau (P154,S1,D28,P1). Photo : William Notman.

 

Ce dernier se lance dans le commerce du bois et devient propriétaire d’une scierie dans l’ancienne municipalité de Deschênes. En 1837, il épouse Mary McConnell. En consultant les documents d’archives de la famille, on constate rapidement que cette femme a joué un rôle important dans la gestion de la compagnie.

 

Mary Conroy (née McConnell), [188 ?]. BAnQ Gatineau (P154,S1,D29). Photo : William Notman.

 

Au courant des années 1850, Robert Conroy devient aussi aubergiste en achetant l’Auberge Symmes. Son épouse et lui sont alors parmi les négociants de bois les plus prospères de la vallée de l’Outaouais. Après le décès de Robert en 1868, c’est Mary qui reprend les rênes. Elle va alors diriger une importante modernisation de la scierie de Deschênes.

Dans les années suivantes, son fils, William Jackson, va contribuer à la prospérité de l’entreprise d’une manière quelque peu différente.

 

Les frères William J. Conroy et Robert H. Conroy, [190- ?]. BAnQ Gatineau (P154,S1,D27,P01). Photographe non identifié.

 

William Jackson est un inventeur. Il conçoit d’abord un nouveau type de moissonneuse-batteuse qui est surtout utilisé au Manitoba.

 

Machine agricole inventée par William J. Conroy, 1899. BAnQ Gatineau (P154,S1,D32,P1). Photographe non identifié.

 

Néanmoins, ce sont ses expériences dans le domaine de l’hydroélectricité qui marquent l’histoire de la région. En utilisant le courant produit par les rapides Deschênes, William Jackson lance l’entreprise familiale dans le marché de l’électricité.

Les Conroy et leurs partenaires créent le tout premier réseau de transport d’énergie électrique en Outaouais. Dès 1895, la centrale de Deschênes a la capacité de combler les besoins des services publics et des industries locales. Les Conroy sont aussi actionnaires principaux de la Hull Electric Company. Celle-ci inaugure le premier système de tramway à Hull, en plus d’obtenir l’exclusivité du service aux résidences de Hull, d’Aylmer et de Deschênes. La Deschênes Electric innove aussi en assurant l’alimentation d’un luxueux hôtel d’Ottawa par un réseau de câbles submergés.

 

Plan de la centrale de Deschênes, 1893. BAnQ Gatineau (P154,S2,P5). Auteur : Shanly & McCarthy.

 

Les Conroy signent également une entente avec la plus grande compagnie de Hull, la E. B. Eddy. Ils s’engagent à fournir toute l’électricité nécessaire aux usines de cette compagnie. Cependant, le grand feu de 1900 rase les édifices de la E. B. Eddy. Impatiente de reprendre ses activités, la Eddy exige la livraison immédiate de 700 chevaux-vapeur. Les Conroy doivent installer rapidement des génératrices supplémentaires pour satisfaire à la demande. La Eddy devient ainsi l’une des premières usines au monde à faire fonctionner ses machines et à illuminer ses usines entièrement à l’électricité. Toutefois, le projet est trop coûteux pour la Deschênes Electric qui frôle la faillite. Les Conroy cèdent donc leur compagnie d’électricité en 1901.

Ils vont alors poursuivre leurs aventures électriques aux rapides du Grand-Calumet près de Bryson.

 

 

Rapport et recommandations de l’ingénieur J. B. McRae concernant le potentiel d’exploitation des rapides du Grand-Calumet, 1914. BAnQ Gatineau (P154,S3, D15).

 

La construction de la centrale de Bryson se termine en 1925. Cette centrale est encore opérationnelle aujourd’hui. Du barrage de Deschênes, il ne reste de nos jours que quelques ruines, mais celles-ci sont célèbres. Des kayakistes du monde entier se déplacent pour venir affronter l’une des plus belles vagues du sport, vague générée par le courant du barrage Deschênes.

 

Vue aérienne des rapides Deschênes, 1920. BAnQ Gatineau (P113,S5,D21,P14). Photo : McCarthy Aero Service Limited.

 

Jacinthe Duval, archiviste-coordonnatrice – BAnQ Gatineau

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